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La NASA alerta que “bengalas solares” pueden bloquear comunicaciones por radio

La misión SDO (Solar Dynamics Observatory) de la NASA, que observa el Sol, capturó una imagen de una llamarada solar que se ve en un destello brillante

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De acuerdo con la NASA, el Sol emitió una llamarada solar significativa este 30 de marzo, alcanzando su punto máximo a la 18.35 UTC, que fue clasificada como clase X, la más intensa en la escala.

En efecto, la misión SDO (Solar Dynamics Observatory) de la NASA, que observa constantemente el Sol, capturó una imagen del evento: una llamarada solar que se ve en el destello brillante.
Al respecto, explicó que las bengalas de clase X como las reportadas, son poderosas ráfagas de energía que pueden interrumpir temporalmente las comunicaciones por radio y las señales de navegación. Comprender sus impactos es parte de por qué estudiamos el clima espacial.

 

Señaló que si se abre la aplicación meteorológica en su teléfono o echa un vistazo a las noticias y podrá encontrar rápidamente un pronóstico detallado del tiempo en su ubicación. Es probable que el informe afecte su comportamiento del día: si se pone sandalias o botas para la nieve, si hace ejercicio en el interior o trota alrededor de la cuadra, si camina al trabajo o toma el autobús.

De manera similar, el espacio está lleno de patrones climáticos dinámicos que pueden tener efectos reales para la vida en la Tierra. El clima espacial se refiere a las condiciones en el sistema solar producidas por la actividad del Sol.

Así como el clima siempre está ocurriendo en la Tierra, el clima espacial está en curso. Incluso sin una actividad solar importante, los satélites y los sistemas de comunicaciones pueden verse afectados por la variabilidad en la densidad y composición del entorno cercano a la Tierra.

“El espacio no está vacío como solemos pensar”, dijo Alexa Halford, investigadora de física espacial en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. «El estudio del clima espacial en realidad solo trata de comprender el entorno espacial que nos rodea, como tratamos de comprender el clima terrestre».

En su forma más extrema, el clima espacial puede interrumpir las comunicaciones por radio y poner en peligro a los astronautas. En el pasado, la actividad en el Sol ha causado incluso temporalmente grandes apagones eléctricos. Pero con la previsión y la preparación adecuada, estos efectos perjudiciales pueden evitarse en gran medida. Es por eso que la NASA estudia las condiciones del clima espacial.

1) ¿Qué tipo de eventos meteorológicos ocurren en el espacio y cuándo es probable que ocurran?

Muy diferente de la lluvia o la nieve terrestre promedio, el clima espacial en nuestro sistema solar está compuesto de radiación y partículas del Sol.

El Sol está formado por plasma supercaliente cargado eléctricamente, el cuarto estado de la materia. El plasma fluye constantemente hacia los planetas como viento solar, vertiendo energía en el espacio cercano a la Tierra.

Eso no es todo lo que el Sol es capaz de hacer. A veces, alberga eventos mucho más dramáticos. Las llamaradas solares son tremendas explosiones en la superficie del Sol, liberando energía que viaja a la velocidad de la luz. Sus efectos en la Tierra son evidentes en ocho minutos. Las eyecciones de masa coronal (CME) son erupciones de grandes nubes de plasma solar y campos magnéticos del sol. Las tormentas geomagnéticas resultantes de estos eventos pueden ocurrir uno o varios días después. Las CME y las erupciones solares también pueden ocurrir al mismo tiempo.

El Sol opera en un ciclo solar de once años, y las CME y las erupciones son más comunes durante la parte media del ciclo solar, llamado máximo solar. Durante el máximo solar, el Sol puede producir varias CME por día y algunas explosiones verdaderamente masivas por año, dijo Antti Pulkkinen, director de la División de Ciencias Heliofísicas de NASA Goddard. En comparación, durante el mínimo solar, el Sol puede estar relativamente tranquilo durante largos períodos de tiempo. En el ciclo solar 25, se espera que el Sol alcance el máximo solar alrededor de 2025.

2) Entonces… ¿Por qué el clima espacial no nos incendia?

La Tierra tiene un campo magnético grande y fuerte producido por el batido de hierro fundido cargado en su núcleo. Ese campo mantiene alejada la mayor parte del viento solar cargado que fluye hacia la Tierra, al igual que un paraguas funciona en una tormenta. El área dentro de la seguridad del campo magnético de la Tierra se llama magnetosfera.

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Créditos: Pixabay

3) ¿Cuáles son los efectos del clima espacial en la Tierra?

Como explica Halford, la protección que ofrece la magnetosfera no es perfecta. Hay tres formas principales en que una explosión en la superficie del Sol puede afectar a la Tierra.

Tormenta de apagón de radio: este tipo de tormenta, generada por energía electromagnética (luz, principalmente en longitudes de onda que son invisibles para los ojos humanos), es más probable que ocurra después de una erupción solar. La luz tarda solo ocho minutos en llegar a la Tierra desde el Sol, por lo que los efectos de este tipo de eventos son casi inmediatos. La energía electromagnética liberada en las llamaradas interrumpe la atmósfera superior de la Tierra, la región donde viajan las señales de comunicación, y puede causar apagones de señal. Un riesgo de un apagón de radio es que las radios a menudo se usan para comunicaciones de emergencia, por ejemplo, para dirigir a las personas en medio de un terremoto o un huracán. Imagine que una tormenta solar coincide con un desastre natural, cuando las comunicaciones por radio son esenciales para mantener a las personas seguras. Esto sucedió durante el huracán Irma de septiembre de 2017. Si se notifica rápidamente a los operadores, dice Halford, pueden cambiar las frecuencias de radio y evitar una interrupción.

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Créditos: Pixabay

Tormenta de radiación solar: una tormenta de radiación solar emite un mar de partículas cargadas muy pequeñas que se mueven rápidamente. A su velocidad acelerada, estas partículas transportan mucha energía y pueden penetrar la magnetosfera y poner en peligro a los astronautas y las naves espaciales en la órbita de la Tierra. Para evitar el impacto de la radiación, los sistemas sensibles de los satélites pueden apagarse y los astronautas pueden recibir instrucciones para construir un refugio o trasladarse a secciones mejor protegidas dentro de su nave espacial. Halford lo compara con esconderse en un sótano durante un tornado.

Tormenta geomagnética: dentro de uno a tres días de una erupción solar, las nubes gigantes de plasma, CME, pueden alcanzar la órbita de la Tierra, comprimiendo la magnetosfera. La afluencia de partículas cargadas y campos electromagnéticos que se propagan a través de la magnetosfera de la Tierra puede inducir corrientes en muchos sistemas eléctricos importantes en la superficie de la Tierra, incluidas las redes eléctricas. En 1989 y 2003 ocurrieron apagones importantes debido a tormentas geomagnéticas. Halford y Pulkkinen dijeron que en muchos países, incluido Estados Unidos, existen medidas de seguridad para disminuir la probabilidad de que esto vuelva a suceder.

4) ¿Cómo monitorean los científicos el clima espacial?

Una variedad de agencias vigilan de cerca el clima espacial. El Centro de Predicción del Clima Espacial de la NOAA es la fuente oficial de pronósticos del clima espacial del gobierno de los Estados Unidos. Heliofísica de la NASA coordina los esfuerzos de investigación con la NOAA, la Fundación Nacional de Ciencias, el Servicio Geológico de los EE. UU. y el Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea de los EE. UU. sobre la estrategia y el plan de acción del clima espacial nacional. Heliofísica de la NASA también mantiene una flota de observatorios científicos para observar las erupciones solares y el clima espacial dirigido por la Tierra.

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Créditos: NASA

5) ¿Pueden las personas prepararse para los eventos del clima espacial?

Los científicos y las organizaciones del gobierno federal monitorean y se preparan para los eventos del clima espacial. Los ingenieros trabajan para construir satélites «radiales» o resistentes a la radiación. Es posible que los astronautas deban refugiarse durante ciertos fenómenos meteorológicos espaciales. Los operadores de la red eléctrica pueden implementar salvaguardas contra los efectos de tormentas geomagnéticas. El gobierno de los Estados Unidos mantiene una página web con información sobre qué hacer si el clima espacial provoca un corte de energía u otros daños.

Sin embargo, para la mayoría de las personas, Halford dice que solo hay una cosa que pueden desear hacer en caso de un evento meteorológico espacial: prepararse para la aurora. Los que están cerca de los polos pueden llegar a ver hermosos despliegues de luz en el cielo a medida que la pérdida de partículas de la magnetosfera durante una tormenta geomagnética excita partículas en la atmósfera de la Tierra. Viajar a un lugar con una buena vista puede requerir un vuelo, una reserva de hotel, un chocolate caliente y una manta caliente.

Fuente: NASA

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